Come un marsupiale dai denti a sciabola ha accecato con il suo morso

27 Luglio 2020by Sebastian Faltoni0
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Feroce?

L’animale sudamericano estinto ci ha fatto credere che fosse feroce come un gatto dai denti a sciabola, ma un nuovo studio suggerisce che era un semplice spazzino. Mentre sembrano tutti gatti a denti di sciabola, solo Smilodon è un membro della famiglia dei gatti. Hoplophoneus era un nimravide e appare prima dei veri gatti nei reperti fossili.

I canini

Smilodon fatalis ha il suo nome per un motivo. Con canini simili a spade, si pensa che il gatto dai denti a sciabola abbia aspettato in silenzio prima di lanciarsi e infliggere ferite devastanti alle gole morbide dei grandi animali su cui predava. Ma i paleontologi credono da tempo che questo predatore in super-agguato non fosse solo nel suo stile di vita. Un marsupiale predatore noto come Thylacosmilus aveva anche lunghe lame sporgenti dalla sua bocca. Ma una nuova ricerca suggerisce che questa nozione è sbagliata.

Thylacosmilus

Il Thylacosmilus fu scoperto in Argentina nel 1926 quando i paleontologi scavarono su un fossile di un animale che assomigliava notevolmente a Smilodon. Aveva due differenze principali rispetto al gatto dai denti a sciabola. Innanzitutto, portava i suoi piccoli in una borsa come un canguro. E i canini di Thylacosmilus e Smilodon riposavano in luoghi diversi.

I denti

Invece di avere i denti completamente esposti fuori dalla bocca come Smilodon, Thylacosmilus aveva delle falangi formate dalla mascella inferiore. Queste sporgenze di ossa funzionavano in qualche modo come i foderi, proteggendo i canini dell’animale quando la sua bocca era chiusa.

Le differenze

Al di là di queste differenze, si pensava che gli animali avessero riempito la stessa nicchia di imboscate ecologiche. Tuttavia, a un esame più attento, Christine Janis dell’Università di Bristol in Inghilterra aveva dei dubbi.

Fossili

Dopo che altri fossili di Thylacosmilus furono scoperti in Sud America, divenne chiaro che al marsupiale mancavano gli incisivi superiori che si trovano tra i canini affilati. Ciò ha colpito la Dr. Janis in quanto i grandi gatti oggi come leoni e giaguari dipendono da questi denti per ottenere carne dalle ossa. Sapeva anche da precedenti lavori condotti da altri laboratori che i canini di Thylacosmilus erano strutturalmente diversi dai denti di Smilodon a causa della loro forma triangolare.

Lame

“Quei grandi animali avevano incantato tutti, nessuno sembrava notare che fossero in realtà a forma di artigli piuttosto che di lame. Abbiamo chiamato il documento “Blinded by the Tooth”, ha dichiarato la Dr. Janis. Queste differenze sollevarono domande e la portarono a collaborare con altri ricercatori per condurre un’analisi dettagliata dell’antico marsupiale.

Una mascella di Thylacosmilus

Dopo che sono state eseguite simulazioni delle prestazioni del cranio e dei denti con modelli di teschi generati dalla tomografia computerizzata, i ricercatori hanno scoperto che il cranio del marsupiale era considerevolmente più debole di quello di Smilodon e non era abbastanza robusto da sostenere un morso lancinante simile a un dente a sciabola.

Spazzini?

Invece, le simulazioni hanno suggerito che il Thylacosmilus era eccellente nel compiere le forti azioni di trazione che sono comunemente usate dagli spazzini, come le iene, per strappare le carcasse.

Usura

Anche i microscopici segni di usura sugli altri denti del marsupiale erano strani. Piuttosto che mostrare segni di morsi e masticatura, come oggi si trovano comunemente nei grandi felini e visti sui denti di Smilodon, i denti di Thylacosmilus mostrano segni di usura coerenti con una dieta di carne molto morbida, ma non di ossa, simile a quella dei ghepardi.

La rivista PeerJ

La Dott. Janis ha riferito sulla rivista PeerJ il mese scorso che i risultati rivelano che l’animale che non era sicuramente una versione marsupiale di Smilodon. Per quanto riguarda quello che stava effettivamente facendo, propone che Thylacosmilus fosse uno spazzino che impiegava i suoi enormi canini per strappare le carcasse e poi divorava gli organi.

Senza incisivi

Suggerisce inoltre che, come trichechi e formichieri privi di incisivi e con lingue molto lunghe, il Thylacosmilus ha fatto scivolare la lingua nei corpi per estrarre queste interiora. In sostanza, sostiene che si trattava di un alimentatore di organi specializzato diverso da qualsiasi cosa vivesse oggi.

Alimentatore?

Altri sul campo non sono ancora pronti ad abbracciare tutto ciò che la Dr. Janis propone.
“Penso che il Thylacosmilus fosse uno spazzino, ma chiamandolo un alimentatore di organi specializzato potrebbe andare un po ‘lontano”, ha detto Blaire Van Valkenburgh, paleontologo presso l’Università della California, Los Angeles. ”

Il problema è con la lingua

“Mentre stavo leggendo degli incisivi mancanti nel documento, anch’io ho pensato che forse questi animali avevano una lingua spettacolare con molte papille rigide che permettevano loro di pulire rapidamente le ossa di carne”, ha detto il dott. Van Valkenburgh. Sfortunatamente, a differenza delle ossa, le lingue marciscono quando gli animali muoiono. “Non sono sicuro di come potremmo mai confermarlo.”

Risorse: https://www.nytimes.com/

Foto: Larisa DeSantis

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Sebastian Faltoni

Senior developer, pet blogger, amante dei gatti: ne ho due uno tolto dalla strada l'altro da un gattile. Cat sitter da sempre per gli amici. Creatore de Iltuogatto.it by NukedBit

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